“Chocolademelk”, zegt de slager in de winkel op de hoek met een prachtig accent. Hij werkt hard aan zijn Nederlands, door het volgen van de Nederlands gesproken tv-show van zijn grote held: de kok Rudolph van Veen.

De blonde chef, die in Nederland hooguit een milde bekendheid geniet, kan in landen als Servië of Kroatië niet alleen over straat. De man is hier de afgelopen jaren uitgegroeid tot een handelsmerk dat Johan Cruijff of nederwiet voorbij streeft en volle zalen trekt. Je kunt als Nederlander zelfs klachten over de fopduiken van Arjen Robben pareren door te melden dat je toch ook uit het land van Rudolph komt.

Fans willen met hem op de foto en duwen bloemen in zijn hand

Van Veens gedenkwaardig eerste optreden in een winkelcentrum in Belgrado werd begeleid door een groep Rudolph-lookalikes die de menigte in bedwang moest houden. “Je bent de beste, Rudolph!”, roepen krijsende groupies. Ze willen met hem op de foto en proberen hem bloemen in de handen te duwen. De lookalikes worden wat nerveus.

De gekte is vooral het gevolg van de nuchterheid van de show, vertellen fans. Serviërs  hebben weinig geduld voor culinaire poespas. Ze koken graag eenvoudig, met een nadruk op verse ingrediënten. Wie een gevulde paprika maakt, besteedt meer tijd aan het uitzoeken van een goede paprika dan aan de vulling. Simpel, maar tijdrovend.

Alleen hebben heel wat gezinnen onderhand allang niet meer de tijd om uren in de keuken te staan, paprika's te keuren, ze te roosteren op een zacht vuurtje en vervolgens zijn vingers te branden om de huid van het ding te krijgen. Daar komt Rudolph om de hoek kijken. Zijn vers en snel-repertoire is een gat in de Servische markt.

“Hij houdt het simpel”, zegt de slager. “Daar houd ik van. Als ik zijn show heb gezien krijg ik zin om zelf te koken. Bij hem staat het eten voorop, en niet de show.” De slager is geschokt om te horen dat deze ster in Nederland eigenlijk weinig opzien baart. “Jullie kennen de Nederlandse keuken natuurlijk al. Maar voor mij is het een openbaring.”

Dat is het soort complimenten waar Van Veen warm van wordt. “Veel kookshows zijn puur entertainment”, zei hij tijdens zijn eerste bezoek aan Servië. “Wat wij doen is gewoon eten maken, en dat komt hier aan. Eten is hier fundamenteel, dat merk je aan alles.”

Rudolph bewaart de steeltjes van de peterselie voor de soep.

De eerste keer in Belgrado wist Van Veen niet wat hem overkwam. “Overdonderend”, zegt hij, met in zijn hand een doos chocolaatjes die hij van een fan kreeg. “Ik had niet echt een beeld bij Servië. 'Goh, zijn we daar ook op teevee', dacht ik. Maar al sinds de landing op het vliegveld word ik overal herkend.” Prompt komen er weer twee dames die met hem op de foto willen.

“Met zijn stijl en techniek komt hij over als een heel nederige man”, zegt foodblogger Jelena Čotrić. “Hij schraapt alle bakjes tot de bodem uit en als hij peterselieblaadjes gebruikt bewaart hij de steeltjes voor in de soep.”  Dat spreekt aan in een regio met immer stagnerende inkomens. Eten staat centraal, maar er is weinig geld voor. Er moet geïmproviseerd worden.

Inmidddels is Van Veen een vaste klant in de regio. Hij vult zonder enige moeite zalen in Belgrado of Zagreb. Tijdens zijn laatste bezoek afgelopen mei improviseerde hij een maaltijd voor honderden slachtoffers van de overstromingen in Servië in Bosnië. Sindsdien kan hij al helemaal geen kwaad meer doen.

Wie Nederland positief in de markt wil zetten, schakelt Rudolph in. Dat weet ook de Nederlandse ambassadeur in Belgrado, die hem boekte om namens Nederland een grote landbouwbeurs te openen. “Hij is nu eenmaal de bekendste Nederlander hier”, zegt de ambassadeur grijnzend.

Meer verhalen van Joost van Egmond bij TPO online

Bewuster geworden door dit artikel?

Onze journalistiek is toegankelijk voor iedereen en dat willen we zo houden. Met een kleine bijdrage help jij ons anderen ook bewust te maken. Alvast bedankt!

Ja, ik doe graag een eenmalige donatie!
Hoeveel wil je doneren?
670

Over de auteur

Joost van Egmond (1975) is correspondent voor Zuidoost-Europa. Hij heeft zijn eigen kanaal bij TPO Magazine. 
Bezoek auteurspagina

Ik wil dat OneWorld blijft bestaan

AbonneerDoneer

Lees je bewust via onze wekelijkse nieuwsbrief