Zelfs in hun eigen huis kunnen veel kinderen in ontwikkelingslanden geen schone lucht inademen of proper water drinken, stelt de Wereldgezondheidsorganisatie (WHO). “Bijna de helft van de wereldbevolking kookt, verwarmt of verlicht zijn huis met zeer vervuilende stoffen zoals steenkool of dierlijke mest”, zegt Maria Neira, directeur van het departement volksgezondheid van de WHO.

De rook die kinderen als gevolg van de verbranding van deze stoffen inademen is “verborgen maar zeer schadelijk”, zegt Neira. Deze vervuiling leidt ertoe dat kinderen longproblemen, astma en achterstand in de ontwikkeling van hun hersenen oplopen.

Blootgesteld aan giftige stoffen

Naast de luchtvervuiling in huis worden kinderen volgens de rapporten aan nog veel meer vervuilende invloeden blootgesteld: vervuild water, luchtpollutie buiten en resten van pesticiden.

Voor veel kinderen is de blootstelling aan giftige producten een gevolg van het feit dat ze al op jonge leeftijd onveilig werk moeten uitvoeren, onder meer in tabaksfabrieken of in de recyclage-industrie.

Neira schetst een voorbeeld van jonge kinderen die hun moeders helpen om “kleine elektronische onderdelen te recycleren uit computers of televisietoestellen die vanuit geïndustrialiseerde landen in Afrika terechtkomen.” Door de zware metalen uit het afval te recycleren, worden de kinderen blootgesteld aan chemicaliën die invloed hebben op de ontwikkeling van het brein, zegt ze.

Groene energie

Een van de zaken die volgens Neira belangrijk zijn om snel aan te pakken is de toegang van gezinnen tot schone brandstoffen. “Voor families die nog niet in de mogelijkheid zijn om gebruik te maken van schone, bij voorkeur groene energie, is ventilatie erg belangrijk”, zegt ze. “Ook verbeterde kookfornuizen zouden veel leed kunnen voorkomen.”

Ook de klimaatverandering komt aan bod in de nieuwe WHO-studies. “De klimaatverandering kan met name de gezondheid van arme kinderen negatief beïnvloeden”, zegt Neira. “Het draagt immers bij tot ondervoeding en de verspreiding van ziektes die door muggen worden overgedragen zoals malaria en knokkelkoorts.”

Volgens het rapport Don’t pollute my future! The impact of the environment on children’s health werden van een totaal van 5,9 miljoen sterfgevallen onder jonge kinderen in 2015, minstens een kwart veroorzaakt door omgevingsfactoren. Jaarlijks sterven 570.000 kinderen onder de vijf jaar aan ademhalingsproblemen zoals longontsteking, veroorzaakt door luchtvervuiling binnen- en buitenshuis en passief roken. 361.000 kinderen in deze leeftijdsgroep sterven aan diarree door onhygiënisch sanitair en vervuild water. Malaria veroorzaakt 300.000 doden en had volgens het rapport vaak voorkomen kunnen worden door meer waterhygiëne. Hetzelfde geldt voor knokkelkoorts en een aantal andere aandoeningnen die door de WHO gelinkt worden aan kinderarmoede.

Een tweede rapport, Inheriting a Sustainable World: Atlas on Children’s Health and the Environment ontdekte dat veel van deze sterftes kunnen worden voorkomen indien er voldoende aandacht gaat naar de invloed van het milieu op de gezondheid van kinderen, inclusief een betere toegang tot schoon water en het gebruik van schone brandstoffen.

“Jonge kinderen zijn extreem kwetsbaar voor vervuiling omdat hun organen, luchtwegen en immuniteitssystemen nog volop in ontwikkeling zijn. Dit maakt hen met name gevoelig voor vervuilde lucht en vervuild water”, zegt Margaret Chan, directeur-generaal van de WHO.

Bewuster geworden door dit artikel?

Onze journalistiek is toegankelijk voor iedereen en dat willen we zo houden. Met een kleine bijdrage help jij ons anderen ook bewust te maken. Alvast bedankt!

Ja, ik doe graag een eenmalige donatie!
Hoeveel wil je doneren?

Ik wil dat OneWorld blijft bestaan

AbonneerDoneer

Lees je bewust via onze wekelijkse nieuwsbrief